La frange septentrionale de la Mésoamérique suit les contreforts des hautes terres du Mexique central et occidental, à la frontière avec les contrées semi-arides des confins des hauts plateaux. Cette région a été peuplée dès le Préclassique, moment où elle reçoit les influences à la fois de la civilisation olmèque et de la tradition originale de l’occident du Mexique. Son histoire est ensuite marquée par des moments de flux et de reflux du peuplement sédentaire, rythmés à la fois par les évolutions climatiques et par les conditions géopolitiques. Les différents moments de cette histoire seront examinés dans ce cours, en portant une attention particulière aux dynamiques culturelles nord-sud et est-ouest et aux relations entre les agriculteurs et les groupes du nord, qui se sont adaptés aux conditions des contrées arides.